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Industria

Reconsiderar el embalaje tradicional en la logística

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Algunas empresas están ideando formas de utilizar materiales de embalaje tradicionales de formas más respetuosas con el medio ambiente. El gigante de las bebidas Bacardi, por ejemplo, está desarrollando una botella de papel y una botella de biopolímero biodegradable, ambas programadas para su disponibilidad comercial en 2023, comenta Jean-Marc Lambert, vicepresidente senior de operaciones globales. Estas botellas ayudarán a reemplazar los 80 millones de botellas de plástico que Bacardi produce al año en la actualidad.

Ambos tipos de botellas se biodegradarán aproximadamente en 18 meses, en comparación con los más de 400 años que requieren las botellas de plástico para descomponerse. “Es un gran paso hacia el objetivo de la empresa de estar completamente libre de plástico para 2030”, afirma Lambert.

Además, Bacardi se ha comprometido a compartir la tecnología utilizada para fabricar su botella de biopolímero después de su lanzamiento. “Queremos ayudar a mejorar las cosas para toda la industria”, dice Lambert.

A medida que más empresas cambien los plásticos por alternativas biodegradables, los costos de producción disminuirán, lo que las convierte en una opción viable para más empresas aún.

Recart, un nuevo producto de Tetra Pak, una empresa de soluciones de envasado y procesamiento de alimentos, ofrece una alternativa a las latas y botellas. El cartón utilizado en Recart puede reducir las emisiones de carbono que se generan con los envases de vidrio y aluminio tradicionales en un 81%, dice la compañía. Además, el valor de un camión de envases de cartón Tetra Recart vacíos, entregados desinflados, equivale a nueve camiones de latas vacías, observa Lars Holmsquist, vicepresidente ejecutivo de soluciones de envasado y operaciones comerciales de la empresa con sede en Lausana, Suiza.

Los envases de Recart pesan 20 gramos (menos de una onza) en comparación con los 50 gramos (1.8 onzas) que pesa una lata; la diferencia aumenta aún más si se comparan con los frascos de vidrio. “El costo total de producción cuando se utilizan envases Tetra Recart en lugar de latas ofrece un ahorro del 15% al 20%”, señala Holmquist. La forma rectangular de los envases Recart también los hace muy adecuados para el envío.

Algunas empresas están desarrollando empaques hechos con recursos renovables que no se utilizan habitualmente como materiales de embalaje. Por ejemplo, el empaque ClimaCell de TemperPack está hecho de una mezcla de almidón de maíz y papel kraft, y puede ayudar a reducir el uso de espuma de poliestireno, dice Jed Dutton, vicepresidente de marketing de la empresa con sede en Richmond, Virginia.

Como resultado de numerosos experimentos con cientos de formulaciones, ClimaCell es liviano, fuerte y atrapa el aire para que no deje salir el frío ni el calor. Puede proteger las entregas durante la noche y en dos días para los kits de comida, alimentos preparados, medicamentos y otros productos.

También se puede fabricar a escala, competir con la espuma de poliestireno en precio y enviarse desinflado. La misma importancia tiene su “buena presentación”, añade Dutton.

Película que brinda protección

Algunas innovaciones de embalaje no son técnicamente empaques. Apeel, con sede en Goleta, California, ofrece un recubrimiento a base de plantas que puede duplicar la caducidad de los productos, reduciendo la dependencia de los empaques de plástico y la necesidad de refrigeración, dice la compañía. Para ello, crea una “piel” comestible en la superficie exterior de los productos frescos que retiene la humedad y resiste la oxidación, lo que ayuda a retrasar el deterioro.

La fórmula de Apeel se distribuye en forma de polvo y luego se mezcla con agua en el centro de empacado, donde se puede aplicar mediante pulverización, inmersión o cepillado. Actualmente, Apeel está disponible para proveedores orgánicos y convencionales de muchas variedades de productos, incluidos aguacates, naranjas, limas, pepinos y manzanas.

La empresa también está trabajando para desarrollar fórmulas para otros artículos. Debido a que los factores que determinan la caducidad de los productos, como la pérdida de agua y las tasas de maduración, varían con las propiedades de la superficie como la rugosidad y la porosidad, se necesitan diferentes formulaciones para diferentes tipos de productos. De manera similar, StixFresh usa una etiqueta adhesiva que se coloca en la fruta, la cual contiene un compuesto que libera una barrera protectora, lo que ralentiza el proceso de maduración y hace que el producto sea menos susceptible a pudrirse, explica el director ejecutivo y cofundador Moody Soliman.

Apeel utiliza materiales que existen en las cáscaras, semillas y pulpa de frutas y verduras para crear una película protectora adicional que sella la humedad y mantiene el oxígeno fuera. Esa película adicional mantiene los productos frescos el doble de tiempo y también significa que se desperdician menos productos a lo largo de la cadena de abastecimiento, desde el productor hasta el minorista y los consumidores en el hogar.

La etiqueta se puede pegar en cualquier momento después de la cosecha, incluso por parte de los consumidores, aunque ofrece el mayor impacto cuando se pega en la etapa de distribución. Ahí es también cuando se aplican muchas etiquetas de marca, lo que facilita su incorporación en el proceso. Para las frutas del bosque y otras frutas que a menudo vienen en recipientes tipo almeja, StixFresh se puede rociar a través de una bolsita que se coloca en el paquete. La empresa, que tiene su sede en Estados Unidos en Kirkland, Washington, ha probado su solución con un minorista europeo. StixFresh redujo las pérdidas en arándanos en un 25% después de siete días y en nectarinas en un 30% después de siete días, agrega Soliman.

Junto con los productos agrícolas, StixFresh busca expandirse a otros tipos de alimentos, como los productos horneados. Para lograrlo, el equipo de investigación y desarrollo de la empresa identifica las enfermedades que afectan a los alimentos, así como los compuestos que pueden atacar las enfermedades. “Desarrollamos las formulaciones y podemos aplicarlas a una variedad de superficies”, asegura Soliman.

Ponderación de los desafíos y beneficios

Si bien estas innovaciones ya han mostrado beneficios sustanciales, todas las nuevas soluciones de empaque y envasado enfrentan desafíos. Estos empaques y envases cambiarán la forma en que los materiales fluyen a través de las cadenas de abastecimiento.

Estas soluciones están diseñadas con sistemas de recuperación completos en mente, teniendo en cuenta a dónde van los materiales después de su uso y cómo pueden mantenerse circulando en nuestra economía durante el mayor tiempo posible”, señala Croke. Si bien todos estos son cambios positivos, aún requieren ajustes.

Debido a que el empaque está incorporado dentro de los procesos de muchas empresas, cambiar de un tipo a otro puede requerir cambios operativos significativos.

La mayoría de las empresas alimentarias requerirá probar los nuevos empaques y envases. Además de confirmar que mantienen los alimentos seguros y limpios, querrán comprobar si afectan el sabor del producto, expone Tom Porter, vicepresidente de proyectos industriales de la firma inmobiliaria JLL.

Y el cambio en el comportamiento de los consumidores de toda la vida no sucederá de la noche a la mañana. “No existe una panacea para el complejo problema de la reducción de desechos a nivel mundial, y la amplia gama de soluciones que se adaptan a diferentes contextos debe probarse a fondo con el tiempo, antes de hacer un uso generalizado”, señala Croke.

Al mismo tiempo, es posible presentar un caso comercial sólido para muchos tipos de empaques reutilizables y sustentables, incluso antes de considerar los beneficios ambientales.

Por ejemplo, los empaques reutilizables suelen ser más resistentes que las opciones desechables. Eso puede significar que es posible apilar más paquetes uno encima del otro, lo que permite un envío más eficiente y menos costoso. Los empaques reutilizables también pueden reducir los costos de eliminación.

Revise cómo los empaques reutilizables impulsarán la eficiencia en su empresa”, recomienda Debus.

Por Karen Kroll

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*Nota del editor: Las opiniones aquí expresadas son responsabilidad del autor y no necesariamente reflejan la posición de Inmobiliare.

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